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「はやぶさ」見事、小惑星の粒子1500個 ・・・『生命、海の起源解明』に2号機を飛ばそう

「はやぶさ」見事、小惑星の粒子1500個
(読売新聞 11/16付)

6月に地球に帰還した小惑星探査機「はやぶさ」の試料容器から、小惑星イトカワの微粒子約1500個が見つかったと、宇宙航空研究開発機構が16日、発表した。


イトカワのものとわかった微粒子の電子顕微鏡写真(宇宙機構提供)


粒子は大きさ0.001~0.01ミリメートル前後で、電子顕微鏡で調べたところ、大半がイトカワの岩石と同じような成分で出来ていることが分かった。月より遠い天体の表面から試料を持ち帰ることに成功したのは、人類史上初の快挙となる。太陽系の成り立ちをひもとく重要な成果として、世界中から注目されている。

はやぶさは2003年に打ち上げられ、05年11月、約3億キロメートル離れたイトカワに着陸。離陸直後、燃料が漏れ、7週間にわたって通信が途絶した。しかし、故障した機体を研究者らが巧みに遠隔操作し、今年6月、地球帰還を果たした。イトカワの試料を収めた容器も回収された。

容器には、イトカワの砂を採取する計画だった。採取は、装置が作動せず失敗したが、宇宙機構は「着陸の衝撃で舞い上がった微粒子が容器に入り込んだはずだ」と期待。試料容器内を特殊なへらでかき取り、へらに付着した微粒子を顕微鏡などで分析していた。

その結果、約1500個の微粒子は、大半がかんらん石や輝石などの鉱物で、鉄の含有量が非常に多いことがわかった。はやぶさは、イトカワを周囲から詳しく観測しており、その時のデータと比較したところ、鉱物の成分がほぼ同じだった。隕石分析の専門家らを加えて会議を開き、「微粒子はイトカワのもの」と結論した。

一部の粒子からは、地球にない結晶構造の物質も見つかった。小惑星の物質は、地球上と違い、太陽系が誕生したころの様子をとどめる。容器内には、まだ多くの粒子が残っているとみられる。宇宙機構は分析を進め、小惑星がどうやって出来たのか、初期の太陽系はどのような物質で出来ていたのかなどの謎に挑む。

◆イトカワ=細長いジャガイモのような形をした小惑星。岩石や砂のかたまりで、体積の4割はすきまになっている。1998年に発見された。小惑星帯(火星-木星間)より内側を、地球の軌道と交わるように公転している。小さな探査機でも到達しやすいことから「はやぶさ」の目的地に選ばれた。

小惑星では、米国を抜いて人類初の快挙
満身創痍になりながら、人類史上最長の小惑星-地球間の往復航行や小惑星イトカワへの着陸・発着、小惑星イトカワのデータ送信といった数々のミッションを果たしただけでなく、地球への小惑星衝突の軌道計算データを遺した小惑星探査機「はやぶさ」。

その「はやぶさ」が、「小惑星イトカワからサンプルを採取し、地球へ持ち帰る」という最重要ミッションも、見事に成し遂げていたとは。最高の機体です。

『生命、海の起源解明』に2号機を飛ばそう
はやぶさ計画には、既に2号機の計画が立案されています。

2号機では、有機物や水を含む鉱物が多い変質していない小惑星から岩石を採取して、生命や地球の海の起源に迫ることを目指します。
サンプル採取方法は、初号機と同じように、爆薬を詰めた「衝突体」を小惑星に打ち込んで直径2~7メートルの小クレーターを作り、小惑星内部の岩石を採取します。故障した姿勢制御装置などは改良し、イトカワで投下に失敗したミニ探査ロボットも再挑戦するという計画です。

2号機で目標としている小惑星は「1999JU3」。
イトカワ同様に地球と火星の間にあり、長さは約920メートルとイトカワより一回り大きい小惑星。2号機を2014年か15年にH2Aロケットで打ち上げれば、2018年6月に到着して観測と岩石採取を1年半行い、2020年12月に地球へ帰還します。小惑星の軌道の関係から、この機会を逃すと次は2024~25年になってしまうため、本気で取り組むには早急の開発着手が必要となっています。

しかしながら、予算捻出のへたな菅政権の下で、最先端の宇宙科学への予算計上はままならない状況になっています。
はやぶさ2号機の製造費は初号機の127億円を上回る160億円程度ですが、2010年度予算はわずか3000万円。JAXAの予算には余裕がないのに、政府の宇宙開発戦略本部の懇談会は、2015年に月面に探査ロボットを着陸させる「かぐや」後継機に600億~700億円掛ける計画を提言しており、はやぶさ2号機は開発から黄色信号です。

月は米国に任せて、日本国は小惑星探査へ集中を
限られた予算を活用するには、「選択と集中」が基本となります。

アポロ計画以来、月面探査は米国の十八番となっているわけですから、月は米国に任せて日本国は小惑星探査へ集中すべきではないでしょうか。
太陽系で活用できる可能性のある『星』は、月だけでもなければ、小惑星だけでもないわけで、両方の情報が必要なのですから。月は米国、小惑星は日本国という棲み分けで各々に探査を進めていき、相互に情報を交換・共有すれば、互いに相乗効果を得られる場面も出てくるでしょう。

鮎滝としては、はやぶさ計画で3号機、4号機と計画を重ねる中で、「ガンダムに登場するような『資源衛星』の獲得」というミッションを果たして欲しいと思っています。


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関連記事
「はやぶさ」の奇跡、研究者もガッツポーズ
(読売新聞 11/16付)

奇跡的な帰還に続き、小惑星イトカワの粒子の採取に成功した探査機はやぶさ。

プロジェクトにかかわってきた科学者たちは、文部科学省で16日に開いた記者会見で、世界初の快挙に喜びをあふれさせた。

「帰還しただけでも夢のようだった。今回の発見は、その夢を超えた」。プロジェクトを率いてきた宇宙航空研究開発機構の川口淳一郎教授は、うれしさをかみしめるように語った。

打ち上げから7年。60億キロメートルの旅路を終えたはやぶさが持ち帰ったカプセルからイトカワの粒子を探す作業は困難の連続だった。

宇宙機構の藤村彰夫教授は、帰還直後の6月にカプセルを開封した際、真っ青になった。「肉眼では何も入っていないように見えた」。光学顕微鏡で丹念に探しても、見つかったのは、0.01ミリメートル前後の粒子60粒ほどだった。

「もっと小さい粒子がたくさんあるはずだ」。
藤村教授らは、0.001ミリ以下の粒子も判別できる電子顕微鏡を使って、さらに小さな粒子の回収にかけることを決定。フッ素樹脂の特殊なへらで試料容器内部をこすり、10月以降、電子顕微鏡による観察を始め、岩石質の粒子を数多く回収したことを実際に確認した。

「見つけた粒子の数が増えていくうちに、手応えが出てきた」と、藤村教授。「地球にはない結晶構造を見つけた際には思わずガッツポーズが出た」と、分析を担当した中村智樹東北大准教授は振り返った。

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◆探査機「はやぶさ」、奇跡の復活…予定通り帰還へ がんばれ!地球までもう少しだ!(09/11/20)
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千秋真一に23%似ているらしいブロガーです。
実家である愛知県に戻ってきました。
ほぼ日刊で更新中。日々の巡回サイトに加えてやってください。
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ブロガー名を、「鮎滝 渉」へ改めました。
私が自分に付けた最初のペンネーム。そして、「一角の者になるまでは使うまい」と思ってた名でもあります。

大して公知のペンネームというわけでもありません。が、1回目の中小企業診断士試験の失敗以降、あれこれと思い悩む中、「“輝かしい名としようする執着”はかえって醜い。そろそろ、この名を名乗る覚悟をしよう」と決意。鮎滝の名を使うことにしました。

ちなみに、旧ブロガー名は「スクナビコナ」。
日本神話に出てくる知恵の神様の名前です。恐れ多い名前ですが、ブログをする気構えとして、使っておりました。

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